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Énergie et ressources naturelles

Eau et métaux rares pour l'énergie : une image du  désert de sel d'Uyuni, en Bolivie, importante réserve de lithium.
La production d'énergie a besoin d'eau et de métaux rares. Sur la photo, le désert de sel d'Uyuni, en Bolivie, importante réserve de lithium. ©MARTIN BERNETTI / AFP

Les industries de l’énergie requièrent des ressources naturelles très diverses : évidemment du charbon, du pétrole, du gaz, mais aussi de grandes quantités d’eau et des métaux rares.   Les besoins en eau sont particulièrement importants. En dehors de son rôle dans la filière hydroélectrique, elle est utilisée pour refroidir les diverses centrales thermiques, pour faciliter l’extraction du pétrole et du gaz, pour produire les végétaux nécessaires aux biocarburants. Cette consommation grandissante s’ajoute aux eaux que les habitants de la planète prélèvent pour leurs besoins et leurs activités : l’eau potable et sanitaire, l’eau nécessaire à l’agriculture, celle utilisée par toutes les industries et services. Les prélèvements effectués spécifiquement pour le secteur de l’énergie représentent 10 % du total.     Les innovations technologiques des systèmes énergétiques nécessitent en outre une palette de plus de 50 métaux. La disponibilité de ceux-ci, dans un XXIe siècle dominé par la révolution numérique et la transition énergétique, constitue un enjeu majeur pour l’économie mondiale.    

Eau et énergie

L’eau est une ressource indispensable dans la plupart des filières énergétiques. Elle est utilisée dans la génération d'électricité pour refroidir les centrales, dans l'extraction des énergies fossiles, dans le raffinageEnsemble des opérations industrielles permettant d'élaborer divers produits pétroliers (gaz, essences, fiouls, bitumes…) à partir de pétroles bruts. du pétrolePétrole non raffiné. et aussi dans l'irrigation des cultures destinées à la production de biocarburantsUn biocarburant est un carburant produit à partir de matières végétales ou animales.... Une gestion durable de cette eau est nécessaire, alors même que le « stress hydrique » de la planète est déjà accentué par l’augmentation de la population et par les effets du réchauffement climatiqueLe réchauffement climatique, appelé aussi réchauffement planétaire ou réchauffement global, est un phénomène d'augmentation de la température moyenne des océans....

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Métaux rares

L’essor continu et rapide depuis les années 1990 des énergies renouvelablesOn appelle énergie renouvelable une source d'énergie dont le renouvellement naturel est immédiat ou très rapide... et des technologies numériques a fait naître un besoin croissant en de nombreux métaux dont beaucoup sont rares dans la nature ou produits en petites quantités. Assurer la disponibilité de ces « métaux rares » est devenu un enjeu critique : s’ils venaient à manquer, des secteurs aussi stratégiques que l’électronique grand public, la téléphonie, les véhicules électriques, le traitement des carburantsUn carburant est un combustible liquide (comme l'essence), gazeux (comme le GPLc) ou solide (comme un propergol)..., l’éolien pourraient être freinés dans leur développement.

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Les risques d'approvisionnements en métaux rares

Une utilisation non maîtrisée des métaux rares, potentiellement génératrice de pénuries, aurait des répercussions sérieuses sur l’économie mondiale. Mais une série de facteurs (économies, recyclage, nouvelles exploitations) peuvent aller dans le sens d’un développement durableIl s’agit d’un « développement qui répond aux besoins du présent sans compromettre la capacité des générations futures à répondre aux leurs ». de ces ressources naturelles stratégiques.

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