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Le charbon, une énergie toujours en croissance

Le charbon reste une source d'énergie considérable à l'échelle mondiale. © THINKSTOCK

Moteur de la révolution industrielle, le charbon est encore aujourd’hui la première source de production d’électricité dans le monde. Peu cher, il est bien réparti sur la planète et ses réserves sont importantes. Mais il est un grand émetteur de CO2 et donc une menace pour le climat de la planète.

fr- Charbon anthracite

Comme le pétrolePétrole non raffiné. et le gaz naturel, le charbon est une énergie fossile. La genèse de sa formation a débuté il y a plus de 350 millions d'années, par la transformation profonde de matière organique végétale. 

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fr - exploitation charbon

Le charbon a été le moteur de la révolution industrielle du XIXe siècle. Son exploitation, en galeries souterraines ou à ciel ouvert, reste au XXIe siècle une activité économique essentielle dans le monde.

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fr- Charbon utilisation

Chauffage domestique, alimentation de chaudières industrielles, production de fonte ou d'essences synthétiques : les utilisations du charbon sont multiples. Selon sa qualité, le charbon peut en effet être brûlé, transformé en cokeLe coke est un dérivé du charbon traité par pyrolyse. Il est composé de carbone presque pur... ou gazéifié. 

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Le charbon est la deuxième source d’énergie primaireL’énergie primaire désigne l’ensemble des sources d’énergie non transformées, c’est-à-dire à l’état naturel... utilisée dans le monde (derrière le pétrolePétrole non raffiné.), et la première pour la génération d’électricité. La hausse de la consommation mondiale de charbon connait toutefois un net ralentissement depuis trois ans. Elle a augmenté de 0,4 % en 2014 contre 3 % en 2013 et 5,4 % en 2011.

Le charbon satisfait encore près de 30 % de l’énergie primaire mondiale, et 40 % de la génération d’électricité mondiale. À moyen terme, son utilisation pourrait néanmoins être limitée par le renforcement d’objectifs de réduction des émissions de  CO2Dioxyde de carbone. Avec la vapeur d'eau, c’est le principal gaz à effet de serre (GES) de l'atmosphère terrestre...  et ses impacts en termes de pollution locale.

La Chine, premier producteur et premier consommateur, a réduit sa production en 2014 et quasiment stabilisé sa consommation (+ 0,1 %).   Deuxième consommateur de charbon au monde, les États-Unis, ont enregistré une baisse de la consommation de charbon en raison de la concurrence avec le gaz de schisteLes gaz de schiste (ou shale gas) sont situés dans des roches sédimentaires argileuses enfouies à de grandes profondeurs.... Mais ils continuent de produire pour l’exportation.

La tendance dans de nombreux pays est à une baisse de la consommation ou de son rythme de croissance, sauf dans deux grands pays asiatiques très peuplés : l’Inde (+ 11,1 %) et l’Indonésie (+ 5,6 %). Leurs choix pourraient peser lourd pour l’avenir de cette énergie.

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