Dossier : La pétrochimie et les matières plastiques

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Décryptages

Les performances environnementales des plastiques

Les plastiques souffrent souvent d’une image négative auprès des défenseurs de l’environnement. En fait, par leur légèreté et leur malléabilité, ils participent au développement durable. Les bioplastiques sont en outre un secteur en développement.

Les objets en plastique utilisés partout dans le monde : ici, à Kampala, en Ouganda. © ZYLBERMAN LAURENT / TOTAL

Pour connaître l'impact environnementalL'impact environnemental désigne l'ensemble des modifications de l'environnement générées par les activités humaines... d'un produit, il faut étudier son ACVL'ACV est une méthode d'évaluation de l'impact d'un produit, d'un procédé ou d'une entreprise sur l'environnement... (analyse de cycle de vie), qui prend en compte toute la vie de l'objet : fabrication, transport, élimination comme déchet… Or, l'ACV des plastiques montre que ceux-ci génèrent une masse de déchets moindre en raison de leur légèreté. Ils peuvent être recyclés et devenir source d'énergie, grâce à l'incinérationL’incinération est une technique de transformation des déchets en énergie... et à la valorisation énergétique.

Les bénéfices de la légèreté

La légèreté des plastiques a des effets induits positifs dans de nombreux secteurs.  Dans l’automobile, elle permet d’alléger le poids moyen des véhicules de 200 kilogrammes. Selon un rapport de PlasticsEurope1, cette réduction permet d'économiser 500 litres de carburantUn carburant est un combustible liquide (comme l'essence), gazeux (comme le GPLc) ou solide (comme un propergol)... pendant la durée de vie de la voiture. Le principe est le même dans la fabrication des avions. Trois grands secteurs du développement durableIl s’agit d’un « développement qui répond aux besoins du présent sans compromettre la capacité des générations futures à répondre aux leurs ». au moins ont besoin de matières plastiques : l’isolation des maisons, la construction d’éoliennes et de panneaux photovoltaïquesUn panneau solaire photovoltaïque, ou module photovoltaïque, est un assemblage de cellules photovoltaïques reliées entre elles....

Une idée souvent avancée est que pour protéger la planète, mieux vaut une bouteille en verre qu'en plastique. Or les emballages en plastique sont plus légers que ceux en verre, ce qui diminue le coût de transport, mais aussi la masse de déchets. En outre, les bouteilles en polyéthylène téréphtalate (PET) peuvent être recyclés, tout comme celles en verre : grâce à elles, il est par exemple possible de fabriquer de la fibre polaire. Une étude a montré que si l'on compare l'ACV de différents emballages, l'empreinte environnementale de la bouteille en PET est inférieure à celle du verre et de l'aluminium2.

Sans oublier que si les matières plastiques ne s’étaient pas développées de façon ininterrompue depuis 50 ans, des matériaux comme le verre ou des ressources comme le bois ou les minerais seraient aujourd’hui très amoindries, voire épuisées.

Le recyclage et l’incinération

Deux méthodes principales permettent d’éviter la pire des solutions, celle qui consiste à jeter l’objet usagé dans des décharges ou directement dans la nature :

Selon PlasticsEurope, près de 25 millions de tonnes de produits plastiques sont arrivés en fin de vie en 2007 en Europe. La moitié ont fini à la décharge, la moitié ont été recyclés (20 %) ou incinérés (30 %).

Les bioplastiques, un secteur en développement

Historiquement, les premiers polymères provenaient de la cellulose, de la caséine du lait, ou du latex d'hévéa, et non du pétrolePétrole non raffiné.. Aujourd'hui, les polymères végétaux entrent dans la composition de sacs et d'emballages : ce sont les nouveaux bioplastiques3, qui utilisent par exemple l'amidon du maïs ou de la pomme de terre. L'amidon sert de base à la fabrication des acides poly-lactiques (PLA), des polyesters intéressants pour la synthèse de plastiques. Ces plastiques contiennent au moins 40 % de végétaux. Notons qu’il ne faut pas confondre bioplastiqueLe terme bioplastique désigne deux types de matériaux : les agroplastiques, issus de ressources renouvelables... et biodégradableUn produit biodégradable est un produit qui peut être décomposé sous l’action de champignons ou de micro-organismes existant dans la nature.  : biodégradable signifie que le matériau peut être dégradé par des micro-organismes, pas qu'il contient des matières végétales.

La proportion des bioplastiques devrait être multipliée par 5 à 7 d’ici 2020

S'ils ne représentent que 0,4 % du marché des plastiques en 2010, les bioplastiques devraient voir leur proportion multipliée par 5 à 7 en 2020. Ces matériaux permettent de s'affranchir de ressources fossiles, de limiter l'émission de gaz à effet de serrePhénomène naturel permettant un accroissement de la température de l'atmosphère d'une planète grâce à la présence de certains gaz..., de répondre à une attente des consommateurs qui réclament des produits écologiquement responsables.

Cependant, les bioplastiques utilisent des surfaces agricoles en compétition avec les cultures alimentaires, ce qui pose aussi des questions d'ordre économique et éthique. 

 

Sources :

(1) PlasticsEurope

(2) PETRA (en anglais uniquement)

(3) European bioplastics (en anglais uniquement)