Dossier : Comment mesurer l'énergie ?

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Décryptages

A chaque énergie ses mesures : les énergies secondaires

Quelle que soit la source mobilisée pour l'obtenir, l'énergie secondaire (ou vecteur d’énergie) peut être quantifiée au moyen de plusieurs unités, très couramment utilisées dans les secteurs de l’électricité et de la chaleur.

La "puissance" électrique (en Watt) est le produit de l’« intensité » (en Ampère) par la « tension » © AFP

Les unités de mesure de la chaleur

  • Le jouleUnité dérivée du système SI (système international) qui permet de mesurer énergie, travail et quantité de chaleur... (J) fait partie du SI. C'est l'unité universelle permettant de quantifier l'énergie, qu'elle prenne la forme d'un travail (déplacement d'une masse sous l'effet d'une force) ou de chaleurAujourd'hui, en thermodynamique statistique, la chaleur désigne un transfert d'agitation thermique des particules composant la matière.... Cette très petite unité n'est pas adaptée à la mesure de grandes quantités d'énergie ; c'est pourquoi on utilise plus fréquemment ses multiples dont le gigajoule (GJ), sachant que 41,855 GJ est  équivalent à une tep.
  • La calorie (cal), parfois utilisée pour mesurer une quantité de chaleur, ne fait pas partie du SI. Une calorie correspond à la quantité de chaleur nécessaire pour élever d'un degré Celsius la température d'un gramme d'eau (sous pression atmosphérique normale de 1013,25 hPa et à une température de départ de 15 °C). Encore utilisée par les ingénieurs thermiciens, la thermie (th) est un multiple de la calorie qui vaut un million de calories.
  • Le British Thermal Unit (BTU) est employé au Royaume-Uni : il correspond à la quantité de chaleur nécessaire pour élever de 1 degré Fahrenheit (°F) la température d'une livre d'eau (cela équivaut à faire réchauffer 450 g d'eau sous pression atmosphérique normale de 1013,25 hPa et à une température de départ de 58,1 °F, soit 14,5 °C).

Le watt, unité de mesure de puissance électrique